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Google CEO Sundar Pichai in his office

Google的CEO——Sundar Pichai在他的办公室里

对于音乐爱好者来说,这个在硅谷的22000个座位的海岸线圆形剧场是标志性的,传奇音乐会的创始人Bill Graham的灵感来自Grateful Dead乐队的logo,而且这个乐队已经在这里进行了39场演出。Neil Young、the Bee Gees、Bruce Springsteen,他们都曾登上过这个海岸线圆形剧场的舞台。而几周前,这里的响起欢快的电子音乐,大屏幕上出现华丽的游戏视频,这都是Google GOOGL +1.11%的CEO Sundar Pichai的杰作。

如果要说Sundar Pichai在舞台上没有不适应的话是不可能的,这位43岁的传奇人物在台上就像是一根稻草,他的双眼在眼镜后面不断闪躲。但不管怎样,在一年一度的谷歌I/O大会上,他就是一个摇滚明星,他的一举一动都会引人注目。在软件开发者们的一片欢呼声中,他的脸上终于浮现出了微笑,“我们生活在一个非常激动人心的时代,计算机已经有了近扔的发展,” Pichai用他带着南印度口音的英语饱含激情地对着台下的观众说道。

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好吧,他不像是Steve Jobs,或是Mark ZuckerbergJeff BezosTim Cook,Pichai是典型的处在幕后的CEO,行事低调、有条不紊、聪明勤奋,他宁愿谈起一些普通人听不懂的有关计算机科学的未来,也不愿通过精心设计的产品演示来取悦一群软件开发人员。而这正是谷歌的联合创始人Larry Page在去年钦点Pichai接手有史以来最伟大的技术开发的原因。

手头上的任务是十分重大的。Google,或者说它的总公司Alphabet的市值约为一万亿美元,它是世界上第二大最有价值的企业,主导着大量的高科技产业,包括搜索引擎、数字广告、通讯设备和录像设备。但Page和Pichai都非常清楚,作为科技巨头在登上巅峰后反而更容易迷失。虽然早期的科技巨头IBM IBM +0.38%到BlackBerry都是被一个敌人打倒的,但Google面对的是与四个科技巨头的激烈竞争——与Apple AAPL +0.35%在通讯设备上的竞争,与Facebook FB +0.28%在广告、视频和社交平台上的竞争,与Amazon在电子商务上的竞争,与重振的Microsoft MSFT +0.02%在办公软件、与Amazon和Microsoft在云服务上的竞争。

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Pichai决定通过基础技术的转变来面对这些竞争,随着Google逐渐将重心从计算机转向移动设备,计算机已经实现多屏幕互动,在某些情况下,就像是Amazon突然冲击Echo智能扬声器,将会立即关闭屏幕。随着设备和应用程序之间的交互正迅速发展为双向对话,有时会采用Microsoft、Facebook等其他公司的智能程序。与应用程序不同的是,这些程序会提供通讯服务,像是Facebook的Messenger(9亿用户)或是Microsoft的Skype(3亿用户)。Google也有广受欢迎的Gmail (超过10亿用户),但它缺乏受年轻人青睐的现代通讯系统的技术支持。

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然而,Pichai相信这个新技术时代是为Google量身定做的,因为它的核心技术是:人工智能。几乎每个人都可以进行简单、基本的交流,Apple的Siri是第一个运用这种技术的,但要超越华而不实的“演示工具”,就需要更复杂的算法。而人工智能已经在Google的发展日程中存在了很多年,公司比其他竞争对手更早地投资了如语音识别、语言理解和机器翻译等基础设施。而且经过多年的准备,Pichai表示,公司准备带来一件引人注目的产品,它将使公司在竞争中领先。“我们有这样的愿景,我们希望从移动设备世界第一转变到人工智能世界第一。” Pichai告诉FORBES。

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在海岸线剧场的舞台上,Pichai公布了这些努力的初期成果:Google Home作为智能扬声器,主要是与Amazon的Echo(也许Apple也即将在这方面有所发展)竞争,以及一个名为Allo的通讯应用程序。这两个程序的驱动都是一个Pichai称为“Google assistant”的服务程序,这是公司自主研发的会话算法。

把它看作Search 3.0,这是一种新的通过Google实现交互的方式,通过它可以订购机票、预定航班、播放音乐、安排日程、回复消息等,它还可以在母亲节时提示你订购鲜花或者在旅行前提醒你收拾行李。换句话说,它将会随时随地为你提供帮助,它会在你的手机、扬声器、电视、汽车、手表里,无处不在。“当你开始新的一天时,它会无时无刻地帮助你。” Pichai表示。确保这个生活助理发挥出全部潜力还需要几年的时间,对Page和联合创始人Sergey Brin来说,开发这个程序比开发搜索引擎还要困难。 Pichai还说: “在任何方面它都是雄心勃勃的。”

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海岸线剧场里人们的欢呼声并不会分散大家的注意力,Allo的出现增强了现实,Google加快了信息传递的速度。Google Home表示,没有人在Google看到过智能扬声器的声波,而Amazon却有显示出来。这些缺陷的出现说明Pichai面临的最重大的挑战是:虽然没有人否认Google擅长于像AI和机器学习这样复杂的技术,但当要把这些技术变成杀手锏产品时它并不总是处于领导地位。

“Google面临的挑战在于他们致力于开发难度极高的AI技术,却忽略了简单的穿凿足够好的用户体验的机会。” O’Reilly Media的创始人Tim O’Reilly表示。Google Home会是一次测试,但结果呈现仍需要几个月。更重要的是,如果谈话和信息,而不是桌面甚至你的智能手机的主屏幕,要成为机器人和其他数字服务的新渠道,Google需要快速有效地吸引这些服务,就像Facebook、Microsoft、Amazon和Apple正尝试做同样的事情。“最终每一个第三方开发者都不会连接到所有平台。” 哈佛商学院科技行业的风云人物David Yoffie表示,“问题是谁将是最成功的。”

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Pichai的工作就是确保答案是Google,同时维持公司的60000名员工和约750亿美元的年收入,这个艰巨的任务说明了为什么Page注重实质多于风格,Pichai的行动列表开始于一个庞大的数字帝国,横跨搜索、Android、地图、YouTube、Play和许多较小的功能。它包括维持组成Android世界的竞争公司的不同联盟的凝聚力,统一Google的两个操作系统Android和Chrome,并于欧洲其他地方的反垄断和税务调查斗争。

Pichai表示他已经准备好领导Google的蜕变,“就我个人而言,我们利用机器学习和人工智能改造公司的意识已经形成了。” 他说。

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如果你时光倒流到三十几年前,你会发现Pichai站在一辆摩托车前,他的父亲握着车把,他的母亲坐在乘客座位上,她的膝上坐着他的弟弟,他们面对的是Chennai混乱的交通。这就是Pichai长大的地方,在一个简陋的两房居室。以西方人的眼光审视他的父亲,一个电气工程师,和他的母亲,一个速记员,都是很谦虚的,多年来,他们都没有电视机、电话或汽车。

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但他的父母非常重视教育,而Pichai更是获得了进入Kharagpur著名的印度理工学院的机会。在他工程学士毕业后,他更是获得了斯坦福大学的奖学金,在1993年,他开始进修材料科学与工程的研究生和博士学位,这是他父母的愿望。就像许多斯坦福大学的学生一样,他受到了硅谷的青睐,在他获得学位后,他锁定了芯片行业的先驱 Applied Materials AMAT -0.19%。之后他在沃顿学校完成了工商管理硕士学位,随后在McKinsey & Co.工作。

Pichai在2004年进入Google,这家快速发展的搜索引擎公司仍然视Microsoft为最大的敌人。Pichai陷入了与软件巨头公司的竞争中。一开始,他就表现出了有条不紊的战略决策能力,从而推动了他进入Google的管理层。他被任命负责一个不起眼但至关重要的软件开发,Google Toolbar(工具栏),人们可以在浏览器直接使用它进行搜索,而不必去到Google主页。

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Pichai在工具栏上的战略性部署引出了他的下一个大动作:Chrome浏览器。这个项目在Google内部是有争议的,有些人担心它会抢占Internet Explorer主导的浏览器市场,从而因此Google和Microsoft不必要的争端。但Pichai认为,Google有能力开发出一款更好的浏览器,虽然这也会有令损失大量搜索引擎收入的风险,因为Microsoft有可能会重设Explorer权限,让用户更难访问Google主页。Pichai和他的小团队曾为Marissa Mayer, 现任Yahoo YHOO +1.28%的CEO工作,他正安静地进行产品开发。当它在2008年精心策划的公关工作惨淡收场,一个德国的擅长营销和爆料的博客写手在博客写道,Pichai的浏览器比现在市场上所有的浏览器的速度都要快,而他的团队也一直努力保持领先,即使直面竞争对手。2012年,Chrome已经上升至PC浏览器的第一位,而且随着Android的增长,它在移动设备上也成为最受欢迎的应用。

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Chrome获得的不可思议的胜利巩固了Pichai作为产品开发者的声誉,尽管他从未作为企业家创办过公司,他的成绩让他在Google的地位不断上升。“这是Google专业的一部分,而它也是Sundar最适合的。” Google的一位前高管说。“但人们低估了他有多深入的技术研究和企业家精神,他是非常好的领导者。”

他一步步位居高位,使得他的一些潜在的对手变得落魄,像是它的前任上司Mayer,被边缘化,甚至离开了Yahoo。2013年,Pichai又开发出基于Chrome的操作系统和笔记本电脑,它超越了曾是Google这顶皇冠上的一颗宝石的Android系统,它的开发者Andy Rubin也因此被边缘化。一年后,Google +的花费大量资金历经坎坷地进军社交网站,他的高级执行官Vic Gundotra,也被迫离开。

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在整个过程中,Pichai一直镇定自若,表现出他作为一个团队领导者的声誉,而且更重要的是,赢得了Page的信任。“他会做出艰难的决定,但周围并没有太多漩涡。” 前高管说,“人们喜欢缺乏戏剧性和体贴,这会带来更多的凝聚力。” 去年春天Google的高层撤离,Pichai被要求展示应用程序将如何在一个多屏世界发生演变。当他完成后,Page认为他不可能描绘出更清晰的未来,“他们很了解未来会是什么样子。” 这位高管表示。几个月后,当Page将Google重组为一家控股公司,称为Alphabet,任命Pichai为Google首席执行官。它占据了Alphabet中99%的收入和所有的利润。

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AI

PICHAI的归零地成为了人工智能的世界第一,这个在Calif山景城的庞大的Googleplex总部对面的一座不起眼的两层建筑里的特殊团队,他们被称为Google Brain,他们在这里的成绩将能引领Google及其产品走向未来。

这个团队成立于四年前,致力于研究称为深度学习和神经网络的人工智能编程技术。计算机科学家们早在几年前就已经开发出了这些技术,但他们并没有经过严谨的测试,因为这需要大量的计算。而Google则有这样的能力,所以它任命工程师Jeff Dean以及其他人工智能领域的专家一起开发大规模的计算系统。他们开发出系统任务识别图像,其结果是成功的,它提供了Google改进的最有力的方法。

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一年前发布的Google图片,给大众带来了改变,提升了科技世界的识别、搜索图像和自动组织能力,你可以搜索一个人、一种动物或人拥抱的图片。尽管与竞争对手的产品竞争激烈,但Google图片现在拥有2亿用户。对Pichai来说这是一个经典的例子,告诉他人工智能可以为Google带来胜利。“人们会使用其他的图片产品吗?” Pichai问道,“是的。我们看到了Google图片被广泛运用吗》答案是肯定的。”

什么图像识别工作适用于语音识别、翻译和其他类似的工作。当Dean的系统进行语音识别测试时,准确性大幅跃升。这意味着在Android手机上的 “OK Google” 查询失误的次数要少得多。这也意味着,Google更容易分辨出像Pichai这样带有鲜明口音的人,或分辨在嘈杂的酒吧里用超过55种语言所说的话。

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同样,Google图片用于识别图像的技术能够加强StreetView认清标志的能力和Project Sunroof的识别能力,它适用于基于航拍图像的太阳能电池,它还使Google的一个实验小组通过虹膜扫描来有效地检测糖尿病视网膜病变(一种可能导致失明的眼部疾病)。“这是一个非常重要的转变,” Dean表示,“我们有这种新的能力解决这个问题,这种说法在整个公司传播开来。” 在提到新的人工智能技术的应用时他说道。

一开始只有很少人参与的研究项目现在已经发展到了几百人,但Dean拒绝说出具体的数字,它们开发出新的算法和计算机系统,最近,Google还有了自主研发的芯片,这都是为发展人工智能而做的努力。(Google Brain的软件工具被称为TensorFlow,而芯片名为Tensor Processing Units)因此,目前公司内部有超过2000个项目大量的产品应用了Google Brain的能力。Dean的团队进行了机器学习的办公时间,成千上万的Google工程师都进行了连续几周的内部课程。 “它从一个研究项目演变成了一个主流的工程活动。” John Giannandrea表示,他是Pichai任命的负责搜索工作的人工智能专家。

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为了看到机器学习的潜力创造出的可以改变人类自身的生活方式的新一代数码产品Allo(在今年夏末前将不会公开),这将会是一个好的开始。尽管通信应用的市场已经十分成熟甚至饱和,Pichai认为凭借Google图片和Chrome浏览器 将会在市场抢占一席之地。

它们其中之一的Smart Reply会自动显示基于邮件内容的预先写好的回复。Google在不到一年的时间里开发出了一个移动电子邮件应用程序Smart Reply,并在收件箱中进行了第一次测试,它为用户提供了一个可选择的邮件自动回复功能。通过Allo的混合智能回复和图像识别,Google的发展更进了一步,因此他可以通过邮件回应发送的照片。在给你的朋友发送一张自己在跳伞的照片时Allo可能会建议回复“棒极了”、“真勇敢”或是“好可怕”;发送一张孩子或宠物的图片,它可能会建议“好可爱”。在Allo里Google助手也可以出现在谈话中并帮助你预定餐厅或计划旅行。

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Google的竞争对手也涌入了人工智能驱动的世界。Microsoft开发出了类似于Google Brain的应用程序,它涉及到将机器学习技术推广的几十款产品中,它的CEO Satya Nadella今日展示了新开发的会话机器人Cortana数字助理。Facebook的Zuckerberg迅速建立了一个数百人的人工智能研究团队,并在图像识别和语言理解上取得突破,他还展示了Messenger机器人。Amazon的Bezos拥有超过1000人的开发Alexa的团队,这时对回声智能扬声器供电的会话接口。Apple 正在增强Siri的能力,预计将很快开放给第三方开发商。

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Pichai确信Google会比竞争对手更快一步。他引用AlphaGo,这个最近击败了世界上最优秀的棋手的程序,总有一天会被应用到更实际的问题上,这种投资将很有保障。“当你在研究机器学习和人工智能时,有些事情你现在可以做,有些则需要两年三年甚至更久的时间去完成。” Pichai表示。观察人士如哈佛教授Yoffie,同意Google已经具备良好的能力过渡到人工智能主导的世界。“Sundar 选择了正确的方向,做出了很多好的决策。” Yoffie表示,他还补充道:“但他还没有真正通过测试。”

这篇文章于2016年6月29日刊登在《福布斯》上,Miguel Helft是旧金山《福布斯》的总编辑,他的Twitter账号为@mhelft

 

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