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上周末,一个在华盛顿汉福德的装有放射性废料的巨型储罐发生新一轮泄露。这已经不是第一次,也不会是最后一次。在汉福德有177个这样的已经放置了几十年的储罐,那里的工人们不断地把核废料转移到罐中。女士们,先生们,这就是美国当前处理高放射性核废料的计划。

但这并不是第一个计划。第一个计划是在内华达州尤卡山的地质储存库,在那里的放射性废料可以被埋藏至少10000年。尤卡山在1998年原本是对外开放的,但政治因素一再拖延了尤卡山计划使其的实施经历了五位总统的任期,直到2010年奥巴马政府正式对其进行有效封存。所以大量放射性废料会继续被储存在汉福德的地下储罐中。

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汉福德储藏放射性废料的计划开始于曼哈顿工程,那时在当地为制造核弹而进行大量的钚生产。冷战结束后,汉福德停止了钚的生产,5300万加仑的高放射性废料堆积在这里。这个曾经是绝密的原子能城市现在成为了世界上最大的环境净化项目。

在尤卡山的清理工作已经完成的同时,汉福德的净化工程被一再拖延,尽管在过去的25年能源部门已经为此支出了190忆美元。“这就想是在看着冰川移动。”华盛顿州生态部门负责清理工作的主管Cheryl Whalen表示。这些储罐中的放射性废料本该在1998年被“冷冻”成玻璃形态永久储存,但由于在汉福德的冷冻设施仍在建设中,这些废料的玻璃化计划已被推迟到2032年。如果没有尤卡山,这些玻璃化的废料仍然没有可以永久储存的地方。但也许一切在2032年都会被解决?你可以保持希望?

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储罐危机

与此同时,汉福德的工程师们必须处理地下储罐出现的危机。汉福德存有149个单壳储罐和28个新的双壳储罐,“在建造单壳储罐时,” Whalen说,“他们可以不用考虑如何处理液体。” 但由于担心储罐泄漏,能源部门最终选择将液体废料从单壳储罐转业到百万加仑的双壳储罐中,这种双壳储罐建造于20世纪70年代,它有一层额外的保护层。

但这并不奏效,单壳储罐中的放射性废料是类似泥浆的金属和水的混合物,当这些液体废料转移到双壳储罐中后,剩余的泥浆就会变厚,随着时间推移,这些液体废料的流动性更强,更容易泄露。一个单壳储罐—T-111,仍然在汉福德的地上缓慢地泄漏。

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What's inside one of Hanford's double shell tanks.

汉福德双壳储罐的内部结构——能源部

但有更高潜在风险的是在汉福德一些双壳储罐中的高放射性废物。这些废料散发出的辐射,它实际上的触感是热的。在最近的事件中,高放射性的废料,包括钚,铀和其他金属,是从双壳储罐AY-102的内壳中泄漏。 早在2012年,一个汉福德的工人就在清洗AY-102时发现了小型的泄漏,而当工人们发现最新的泄漏时,他们正在把废料泵送到另一个完整的双壳储罐中。通过泵送可能会是固体堵塞,从而堵住泄漏,导致数千加仑的液体废料流进内外科之间的空间。幸运的是,废料没有渗入到周围的地面。

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但由于储罐的容量有限,至少要16年后这些储罐才会报废,这仍然是个坏消息。“如果没有了双壳储罐的容量将会造成很大影响。” 俄勒冈州能源部核安全部门主管Ken Niles表示。更糟的是,这个储罐的泄漏事件可能是其他双壳储罐出现问题的标志。

在储罐间泵送放射性废料是一件复杂的工作。 “其中最具挑战性的是从储罐中回收废料。” Niles表示。这项工作需要长时间进行,因为储罐杯放置在七至十英尺的地下,与地面只有一个一英尺宽的管道相连。工人们需要通过线程设备把放射性固体和液体废料用泵抽吸(如果液体废料没有经过冷却,剩下的固体废料也会因为过于高温而难以处理)。有时,他们可能需要从其他的储罐中泵入额外的液体废料。Niles说,因为储罐间是相连的,所以在两个储罐间转移废料将会牵动到六七个储罐。

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随着储罐使用年限的缩短,这种与废料玩抢椅子游戏的计划显然是不可持续的。因此,美国需要一个永久性储存核废料的计划。但至少在2032年以前,我们还不需要屏息以待。

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